jueves, 10 de febrero de 2011




El avance científico del año 2010
BBC Ciencia


Una máquina que opera utilizando la mecánica cuántica -las leyes que gobiernan la conducta de objetos pequeñísimos como moléculas y átomos- fue nombrada por la revista Science el avance científico del año 2010.
Los científicos crearon un aparato capaz de moverse con mecánica cuántica.
El aparato, diseñado por físicos de la Universidad de California en Santa Bárbara, es una paleta diminuta de semiconductor visible para el ojo humano, y los investigadores lograron producir con ella movimientos puramente cuánticos.
Según Science "en reconocimiento a los caminos conceptuales que abre su experimento, la ingenuidad detrás de él y sus muchas aplicaciones potenciales se ha nombrado a este descubrimiento el avance científico más importante de 2010".
"Es un aparato muy simple, un pedazo de nitrato de aluminio de unos 30 micrómetros de largo -casi el grosor de un cabello humano- y baila. Se mueve a un ritmo de unos 6.000 millones de movimientos por segundo" explica a la BBC Robert Coontz, subeditor de noticias de ciencias físicas de Science.
Lo que los físicos Andrew Cleland y John Martins hicieron fue enfriar su aparato con helio líquido hasta que alcanzó un "estado fundamental", es decir, el estado energético más bajo que cualquier objeto puede poseer.
El "baile" de este aparto no es un baile tradicional. Sabemos que todos los objetos hechos por el hombre se mueven de acuerdo a las leyes de la mecánica clásica, pero la forma como esta paleta se movió sólo puede ser explicada bajo las leyes de la mecánica cuántica.
"Se trata de un objeto tradicional -explica Robert Coontz- pero al lograr colocarlo en ese estado de bajísima energía se comporta de diferente forma".


Mundo cuántico
Esta investigación demuestra que podemos explorar la línea divisoria entre el mundo "real" y el mundo de los objetos minúsculos (Robert Coontz)
"Los físicos desde hace unos 100 años han sabido que existen dos mundos distintos: el mundo común de las experiencias diarias que obedecen a una serie de leyes físicas y el mundo de la física de las cosas pequeñísimas: las moléculas, átomos y partículas subatómicas que obedecen a lo que llamamos reglas cuánticas".
Estas reglas son muy diferentes a las leyes físicas clásicas y los científicos no han podido entender porqué las cosas pequeñísimas deben regirse con otro otro tipo de leyes físicas.
Y hasta ahora nunca se había logrado observar los raros efectos de la física cuántica.


Science: Los avances científicos del 2010
• La primera máquina cuántica
• Creación de vida sintética
• El genoma del Neandertal
• Gel vaginal contra el vih
• Secuenciación de genes de enfermedades raras
• Simulación de dinámica molecular
• Simulador cuántico
• Genómica de próxima generación
• Reprogramaciónn del ARN
• El regreso de la rata al laboratorio
• El genoma "oscuro"
• Cosmología de precisión
• BIomoléculas antiguas
• Evidencia de agua en Marte
• Hallazgos de exoplanetas
• Investigación de la inflamación
• Metamateriales
• Camio climático


La importancia de la investigación ganadora es que el aparato es visible para el ojo humano y además fue creado totalmente por el hombre, lo cual demuestra por primera vez estas diferencias entre la física de los objetos.
"Esta investigación demuestra que podemos explorar la línea divisoria entre el mundo "real" y el mundo de los objetos minúsculos", dice Robert Coontz.
"Y esto nos ayudará a entender porqué existe esta división -si es que existe- y dónde está ubicada, que es algo que los físicos se han preguntado durante los últimos 100 años", agrega el experto.
Y en la práctica, el estudio abre una variedad de posibilidades que van desde el potencial control cuántico de la luz, las corrientes eléctricas y el movimiento hasta posiblemente, algún día, poder borrar los límites entre el mundo cuántico y el mundo real.


¿Por qué hay tantas inundaciones en el mundo?
Redacción
BBC Mundo


La cantidad de lluvia de varios años cae en unos pocos días y el resultado son desastrosas inundaciones y deslaves que siembran destrucción y muerte en lugares tan diversos como Brasil, Colombia, Australia, Filipinas y Sri Lanka.
Según los expertos, el responsable de esta situación es el fenómeno climático conocido como La Niña, que se verifica en el Océano Pacífico.
Las lluvias torrenciales que se han dejado sentir sobre Brasil han causado unos 330 muertos debido a aludes y deslizamientos de tierra. Y la cifra puede aumentar.
En Australia, la tercera ciudad en población, Brisbane, quedó convertida en una urbe devastada tras las peores inundaciones que se recuerden en un siglo, con un saldo de decenas de muertos y desaparecidos, además de miles de evacuados y cuantiosos daños materiales.
El fenómeno climático de La Niña ha causado estragos en Brasil.
En Sri Lanka, un millón de personas que han sido afectadas por profusas precipitaciones.
Mientras tanto, en Colombia, el agua caída desde 2010 ha convertido al invierno de ese país en el peor de su historia, con dos millones de damnificados, más de tres centenares de víctimas, millones de hectáreas anegadas y multimillonarias pérdidas económicas.


La Niña
La causa de semejante trastorno climático global reside en la interacción entre el mar y la atmósfera al este de Australia.
La corriente de agua fría que fluye normalmente en el Océano Pacífico hacia territorio australiano desde el este se acelera y entibia el mar, produciendo masas de nubes que dejan caer extraordinarios volúmenes de lluvia.
Según el doctor Nicholas Klingman, de la Universidad de Reading, en el Reino Unido, el fenómeno de La Niña puede ser pronosticado, aunque no así la cantidad de precipitaciones.
"Pronosticamos con meses de anticipación que el fenómeno iba a ser más intenso, pero lo que no podíamos saber es que, por ejemplo, se iba a romper a diario el récord de agua caída en Australia", dice el meteorólogo.
La Niña podría haber jugado un papel también en las torrenciales lluvias del monzón de Pakistán y las subsiguientes inundaciones que cobraron la vida de unas 1.800 personas y dejaron sin hogar a 20 millones más.
La meteoróloga de la BBC Nina Ridge afirma que también hay evidencia de que el fenómeno podría haber causado las recientes lluvias en Sri Lanka.
Esto se debe a que La Niña produce fuertes vientos del este que podrían alcanzar la isla e interactuar con el monzón nororiental normal.


América Latina
Este ciclo de La Niña ha sido también señalado como el responsable de la actual situación en Brasil, además de los problemas en Colombia y Venezuela.
Según los meteorólogos, el fenómeno causa fuertes fluctuaciones climáticas en el Océano Atlántico y tiene como consecuencia fuertes lluvias.
Según los expertos, La Niña también provocó las graves inundaciones en Pakistán el año pasado.
La Niña estuvo detrás de la muerte de unas 130 personas en México y 163 en Guatemala el año pasado.
En Venezuela, por otra parte, se han registrado 38 fallecimientos, seis personas permanecen sin paradero conocido y unas 130.000 han experimentado severas pérdidas materiales.
En Panamá, es la primera vez que se cierra el Canal en más de dos décadas, luego de que las sostenidas precipitaciones desbordaran lagos aledaños, los que fluyeron hasta la conocida ruta naviera que permite el flujo del 5% del comercio mundial.
Y en Colombia, además de las muertes y a los daños materiales, ha golpeado duramente a la economía: la excesiva humedad produjo un hongo que arruinó más de la mitad de las plantaciones de café.
Primeras imágenes detalladas de las corrientes oceánicas

Redacción
BBC Mundo



El Goce es el satélite que vuela más bajo de todos los que existen. © ESA

El satélite europeo Goce -Explorador del Campo Gravitatorio y de la Circulación Oceánica, por sus siglas en inglés- logró obtener, por primera vez, imágenes detalladas en extremo de cómo las corrientes de agua se mueven alrededor del planeta.
Estas imágenes registran el efecto de la gravedad sobre las corrientes oceánicas, lo que les permite a los científicos determinar la dirección y velocidad de las mismas.
Los datos obtenidos gracias a Goce servirán para mejorar los modelos climáticos que estudian cómo los océanos mueven calor alrededor del globo.



El Goce fue lanzado al espacio en marzo de 2009.

En el nuevo mapa se puede ver con claridad la famosa Corriente del Golfo, la más intensa de todas las corrientes, en la que el agua pasa a gran velocidad, alcanzando incluso más de un metro por segundo, en algunos lugares.
"La Corriente del Golfo toma agua cálida de los trópicos y la transporta hacia latitudes más altas. Ese calor se libera en la atmósfera y mantiene el clima de las islas británicas, por ejemplo, mucho más cálido de lo que sería de otro modo", explicó Rory Bingham, de la Universidad de Newcastle, en el Reino Unido.
"Cuando este agua llega a latitudes altas, como todavía está fría, salada y densa, se hunde. Y así da lugar a una corriente que contribuye a regular el clima de la Tierra", le dijo Bingham a la BBC.


Distintas gravedades

Los datos sobre la altura de la superficie marina sumados a la información sobre la gravedad le da a los científicos una idea de dónde está acumulada el agua.

La Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) lanzó este satélite en marzo de 2009 y la información que está aportando desde su lanzamiento está cambiando nuestra visión sobre cómo varía la gravedad en distintos puntos del planeta.
A diferencia de lo que el público cree, la fuerza de gravedad no es igual en todas partes. Existen diferencias sutiles entre un lugar y otro.
En los océanos, tiene el efecto de acumular agua sobre las grandes cadenas montañosas submarinas y de hundirla sobre las depresiones oceánicas profundas.



El mapa brinda información incluso de las corrientes más pequeñas, como la de Mann Eddy en el Atlántico.

Si los científicos comparan la información con las mediciones de la superficie del agua tomadas por otros satélites, pueden componer una imagen mucho más precisa de dónde se acumula el agua, hacia dónde se puede dirigir y a qué velocidad.
Y si se le suma la información recolectada sobre la temperatura del mar, se podría calcular la cantidad de energía que los océanos mueven en el sistema climático de la Tierra.


Hasta 2012, o 2014
La información que nos envía Goce es sorprendente (Rory Bingham, Universidad de Newcastle)
"La información que nos envía Goce es sorprendente", dice Bingham. "Estamos obteniendo detalles muy mínimos. Es increíble pensar, por ejemplo, que podemos notar desde el espacio, las características de corrientes muy pequeñas, como la de Mann Eddy, un pequeño núcleo de agua en el Atlántico que gira y gira sin parar".
La misión del Goce no se prolongará por mucho tiempo. Cuando se le acabe el combustible, se caerá del cielo (desintegrándose al ingresar en la atmósfera).
"Tenemos fondos y recursos a bordo que nos durarán al menos hasta fines de 2012", señaló Rune Floberghagen, director de la misión. Si los gobiernos europeos añaden fondos adicionales y Goce no consume rápido todas sus reservas de combustible, la fecha de la misión podría extenderse hasta 2014.


CARACTERÍSTICAS DEL SATÉLITE GOCE

• El Goce, de 1.100 kilos, está construido con materiales rígidos y lleva aletas solares fijas. La información sobre gravedad debe estar exenta del "ruido" del aparato.

• El marco, de cinco por un metro, incorpora aletas para estabilizar el satélite mientras vuela a través del aire residual en la termósfera.
• Los acelerómetros del Goce miden aceleraciones tan pequeñas como una parte en 10.000.000.000.000 de la gravedad experimentada en la Tierra.
• El motor, de fabricación británica, expulsa iones de xenón a velocidades que exceden los 40.000 metros por segundo; acelera y desacelera para mantener al Goce a una altura estable.
La primera imagen completa del hielo ártico

Redacción
BBC Mundo


El satélite Cryosat-2, lanzado por la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) en abril de este año, para trazar un mapa de la circulación oceánica en la cuenca del Ártico, produjo sus primeros resultados.

"Lo que hemos revelado es la primera imagen completa de la topografía dinámica del océano, en el Océano Ártico", explicó Seymour Laxon, investigador del University College de Londres, en el Reino Unido, y miembro del equipo del Cryosat.
Nadie sabe realmente cómo se va a comportar el Ártico cuando retrocedan los hielos, pero podemos anticipar que ocurrirán cambios significativos (Seymour Laxon, Cryosat)
"Todas las misiones anteriores tenían grandes vacíos de información sobre el centro del Ártico, debido a sus órbitas", añadió Laxon.
La misión principal del satélite es medir el espesor del hielo, que se ha reducido dramáticamente en las últimas décadas.
Pero, su capacidad de "mapear" la forma de la superficie oceánica, les permitirá además a los científicos descubrir si las corrientes del Ártico están cambiando, en la medida en que la falta de hielo les permite a los vientos circular con mayor libertad.
"Nadie sabe realmente cómo se va a comportar el Ártico cuando retrocedan los hielos, pero podemos anticipar que ocurrirán cambios significativos", explicó el investigador.
"Estos son sólo los primeros datos, y muestran que ahora contamos con una herramienta para monitorear lo que está pasando", le comentó Laxon a la BBC.
Radar ultrasofisticado
El satélite de la ESA lleva a bordo uno de los radares de apertura sintética de mayor resolución que nunca antes se haya puesto en órbita. Este instrumento tiene la capacidad de determinar las variaciones del espesor del hielo que flota en el océano y de las capas de hielo que cubren las regiones polares.

Los datos que envíe le permitirán a los científicos determinar el volumen total de la capa de hielo marina en todo el Ártico.
Asimismo, como puede captar información sobre la superficie del agua, puede suministrar datos valiosos sobre el comportamiento del océano.
Es más, durante sus primeros meses de actividad, el satélite logró crear un mapa aprovechando solamente la información suministrada por el rebote de las ondas del radar sobre el agua que se encuentra entre los hielos, que muestra lo que los investigadores denominan topografía dinámica del océano.
Dicho de una manera más simple: el mapa muestra dónde se acumula el agua, que naturalmente busca descender "cuesta abajo", un fenómeno que influye en la dirección y la velocidad de las corrientes.
• La resolución del radar permite ver los hielos y el agua entre los hielos.
• Siete octavos del hielo suele estar por debajo del agua.
• El objetivo es medir el hielo por arriba del agua.


Perfeccionar modelos
El margen de error en las mediciones del Cryosat es de hasta un centímetro.

El Ártico ha sido escenario de una reducción dramática de los hielos en los meses de verano. Este retroceso ocurrió mucho antes de lo que predecían los modelos.
Una de las consecuencias de este retroceso es que las aguas abiertas podrían empezar a moverse más rápidamente o en diferentes direcciones, porque los vientos pueden moverse con más comodidad si no hay hielos en el camino.
Esto podría tener implicaciones para los patrones de circulación más allá de la cuenca del Ártico, podría afectar, por ejemplo, la aguas subárticas, los mares de Noruega y Groenlandia y finalmente, el Atlántico Norte.
Creemos que todo esto es importante porque los modelos nos hacen pensar que el retroceso del hielo va a afectar significativamente la circulación del Ártico, y elCryosat es la única herramienta que tenemos para medir estos cambios (Syemour Laxon, Cryosat)
Por otra parte, los científicos saben que en las profundidades del Ártico hay gran cantidad de agua cálida que actualmente no influye en los hielos, porque hay entre ambos una barrera de agua fría menos densa.
Pero si este agua cálida sube por el cambio de los vientos, las consecuencias para la formación y la existencia de las capas de hielo podría ser catastrófica.
El Cryosat está diseñado para brindar información sobre todas estas teorías, con el fin de ayudar a mejorar los modelos que se usan para predecir los eventos climáticos futuros.
"Creemos que todo esto es importante porque los modelos nos hacen pensar que el retroceso del hielo va a afectar significativamente la circulación del Ártico, y el Cryosat es la única herramienta que tenemos para medir estos cambios", concluyó Laxon.

Más plantas, menos calentamiento global
Laura Plitt
BBC Mundo, Medio Ambiente


Si hay más CO2 en la atmósfera las plantas se adaptan utilizando los nutrientes de forma más eficiente y desarrollando hojas más grandes.
Si la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera aumentase al doble, las hojas de las plantas y los árboles crecerían de tamaño y provocarían un efecto de enfriamiento en el calentamiento global.
Si bien este fenómeno conocido como "retroalimentación" frenaría en cierta medida el calentamiento, no sería lo suficientemente intenso como para detener por completo el calentamiento ni mucho menos para revertir el cambio climático.
Sin la retroalimentación, si duplicamos la cantidad de C02 en la atmósfera (de 350 ppm a 700 ppm), el calentamiento es de 1,94º C. Cuando la incluimos, el calentamiento se reduce en 0,3º C a nivel global y 0.6º C en tierra"
Ésta es la conclusión de un nuevo estudio de la agencia espacial estadounidense, la NASA, que incorporó el crecimiento de las plantas a raíz del aumento de CO2 como parámetro dentro de su modelo de predicciones climáticas
"Sin incluir la retroalimentación, si duplicamos la cantidad de C02 en la atmósfera (de 350 ppm a 700 ppm), el calentamiento es de 1,94ºC. Cuando la incluimos, el calentamiento se reduce en 0,3ºC a nivel global y 0.6ºC en tierra", le explicó a BBC Mundo Lahouari Bounoua, autor del estudio de la agencia espacial estadounidense.
Si piensa que esta diferencia no es muy grande, es importante recordar que según el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático, dice el investigador, en los últimos 20 años, se registró un aumento de la temperatura de 0,1ºC por década. Con lo cual, 0,3ºC es el equivalente a 30 años de calentamiento.


Retroalimentación
Los modelos de cambio climático previos no incluyen el rol de la vegetación.
Con anterioridad se sabía que las plantas -que utilizan CO2, sol y agua para crecer, mediante el proceso de fotosíntesis- se adaptan a niveles más elevados de CO2 utilizando los nutrientes de forma más eficiente y aumentando el tamaño de sus hojas, un proceso que se conoce como "regulación hacia abajo".
"Lo novedoso de este estudio es que incorporamos esta información a un modelo climático de alta calidad y evaluamos la retroalimentación", comentó Bounoua.
El enfriamiento tiene lugar porque al haber más haber más hojas y de mayor tamaño aumenta la evapotranspiración. Es decir, la pérdida de humedad por evaporación y transpiración de la vegetación, que hace que la atmósfera se torne más fría.
Las plantas consumen la misma cantidad de CO2, pero liberan más agua.
Lo curioso, señala el experto, "es que aunque el rol de la vegetación no estaba modelado por completo en simulaciones previas, la gente hacía igual afirmaciones contundentes".


Precisión
Los científicos concuerdan en que si los niveles de CO2 se duplican -un dato que se asume en muchos modelos de proyección climática- la temperatura puede aumentar entre 2ºC y 4,5ºC.
Esta diferencia entre los dos rangos de temperatura se debe precisamente a la falta de certeza sobre cómo los distintos aspectos que conforman el sistema del clima reaccionarán en un mundo más cálido y como estos cambios, a su vez, amplificarán o reducirán el calentamiento global.
Por esta razón, los investigadores a cargo del proyecto confían en que al agregar esta nueva pieza al rompecabezas del clima, se puedan crear "modelos cada vez más sofisticados para limitar la incertidumbre sobre el cambio climático y hacer proyecciones más precisas sobre el clima futuro".

Lo que nos dio la tecnología en 2010
Redacción
BBC Mundo


¿Le gusta que su cuerpo sea el control del juego? ¿Sumergirse en la realidad de una pantalla? ¿Portar una biblioteca en su mano? Estas son sólo algunas de las posibilidades que están a nuestro alcance desde este año.
Y de los avances tecnológicos en 2010 hubo cinco que han producido un impacto fundamental en nuestras vidas. BBC Mundo lo invita a ver cuáles son y a elegir el más imprescindible para usted. clic ¡VOTE!

Kinect: el cuerpo lo es todo
Lanzado primeramente en Estados Unidos, el 4 de noviembre de 2010, es esencialmente un sensor horizontal conectado a una pequeña base colocada debajo o encima de la pantalla, capaz de pleno reconocimiento del cuerpo en movimiento, y en tercera dimensión.
Todo esto, unido a la capacidad para reconocer la voz y los rasgos faciales, Kinect es una verdadera revolución en el mundo de las consolas de videojuegos ya que no se necesitan más controles físicos que el propio cuerpo del jugador.

Libro eléctrónico de segunda generación
A pesar de que muchos editores y autores no suscriben el concepto de publicación electrónica, citando problemas relativos a derechos de autor, piratería y otros, lo cierto es que, en julio de 2010, el vendedor de libros en línea, Amazon, dio a conocer que los libros eléctrónicos de segunda generación habían superado las ventas de sus ediciones de tapa dura.
En este momento, casi un 70% de las bibliotecas públicas en Estados Unidos ofrecen libros electrónicos.
¿Preocupado por el espacio? Imagine diez clásicos cualquiera. Los diez autores de su predilección sólo ocuparán un 1% de la memoria del aparato.

Un teléfono cada vez más inteligente
Lo menos que le deja hacer es llamados, como un teléfono cualquiera.
Una primera fase de perfeccionamiento incluyó un organizador personal portátil, pero ahora su evolución ha sido tal que le permiten al usuario viajar a cualquier parte con una oficina a cuestas.
Pero como no se trata sólo de trabajo, la rivalidad entre Android, iPhone y Windows, dentro de un universo de aplicaciones, hacen de los teléfonos inteligentes un aliado indispensable en la vida diaria.


iPad: el pariente intermedio
Diseñado por Apple inc., fue lanzado en enero de 2010.
Este nuevo aparato de computación de tipo manual fue concebido para los usuarios que querían algo portátil que fuera un poco más más grande que un teléfono inteligente, pero más pequeño que un computador personal.
Por cierto que, con conexión sin cable, su pantalla de 9,7 pulgadas se presta de mil maravillas para integrar el entretenimiento multimedia.


El televisor de 3D
Ni siquiera cuando el televisor antiguo ha terminado por sucumbir completamente ante la opción de alta definición (HD) ésta está siendo reemplazada ya por 3D.
LG Electronics tiene como objetivo vender 400.000 aparatos de 3D en 2010 y 3,4 millones en 2011.


Y 2010 cambió completamente el sentido de grandes acontecimientos deportivos, con la irrupción de la tercera dimensión en la transmisión de la Fórmula 1 y el fútbol de algunas ligas europeas.
Calentamiento reduce cantidad de fitoplancton
Redacción
BBC Mundo


El fitoplancton, en sus múltiples variedades, es esencial para la vida marina.
La cantidad de fitoplancton (esas pequeñísimas plantas marinas) en las capas superiores de los océanos se ha reducido dramáticamente en el último siglo, señaló un estudio llevado a cabo en Canadá.
Según los investigadores, esta reducción parece estar relacionada con el aumento de la temperatura de las aguas.
Esta caída -de cerca de 1% al año- fue constatada después de analizar los récords de transparencia del agua marina, que se ve afectada por la presencia de estas plantas.
"Creemos que lo que está sucediendo es que, a medida que se calientan las aguas, los océanos se están estratificando más", le dijo a la BBC Daniel Boyce, de la Universidad de Dalhousie, en Halifax, Nueva Escocia, Canadá.
"Las plantas necesitan la luz del sol que viene de arriba y los nutrientes que vienen de abajo, y si el océano se está estratificando, hay menos cantidad de nutrientes", añadió el investigador.
La disminución de la cantidad de fitoplancton es importante, dicen los científicos, ya que constituye la base de la cadena alimenticia marina.
Por lo general, el fitoplancton es consumido por el zooplancton, que a su vez, es el alimento de los peces pequeños y otros animales.


Otros factores
La pérdida de fitoplancton está ocurriendo en la mayor parte del planeta, con la excepción del Océano Índico. Por otra parte, se registró un aumento en las costas, a donde llegan los residuos de los fertilizantes agrícolas que incrementan la cantidad de nutrientes en el agua.
Lógicamente, si hubo un aumento de la pesca, tuvo que haber un incremento del zooplancton y esto, pudo haber generado una declinación en el fitoplancton
Sin embargo, el patrón no es parejo. Aunque la tendencia es a la disminución, hay variaciones en algunos años e incluso en décadas.
Muchas de estas variaciones están vinculadas a los ciclos naturales de las temperaturas en los océanos, entre los que se incluye la corriente de El Niño y las oscilación del Atlántico Norte y del Ártico.
Durante estos ciclos, cuando las aguas están más calientes, los científicos notaron una reducción el crecimiento del plancton, mientras que éste abunda en los períodos en los que el agua se enfría.
Según Carl-Gustaf Lundin, director del Programa Marino de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN), hay otros factores que pueden haber influido en la disminución de la cantidad de plancton, como por ejemplo la gran expansión de la pesca en aguas abiertas, ocurrida en el último siglo.
"Lógicamente, si hubo un aumento de la pesca, tuvo que haber un incremento del zooplancton, y esto, pudo haber generado una declinación en el fitoplancton", dijo Lundin.


Panorama complejo
Durante la fotosíntesis, el fitoplancton absorbe CO2 del aire.
Si la tendencia es real, podría acelerar el calentamiento, señalaron los autores del estudio, ya que el proceso de fotosíntesis del fitoplancton retira dióxido de carbono de la atmósfera y produce oxígeno.
Si el planeta continúa calentándose, siguiendo las proyecciones de los modelos climáticos, el fitoplancton debería seguir reduciéndose.
Sin embargo, para Daniel Boyce, la cuestión no es tan sencilla.
"Es tentador decir que continuará el declive, pero, por otra parte, podría haber otros factores detrás del cambio. Por eso no creo que podamos afirmar categóricamente que 'el aumento de la temperatura contribuirá a la disminución del fitoplancton'".


 
La futurología: el arte de saber qué sucederá

Finlo Rohrer
BBC, Washington


Un libro de 1972 que predijo cómo sería la vida en 2010 ha sido impreso nuevamente después de atraer una gran cantidad de seguidores, pero ¿qué tan difícil es predecir el futuro?
El vuelo barato fue otra de las predicciones de Geoffrey Hoyle, como muestra esta ilustración de su libro.
Al autor, Geoffrey Hoyle, le preguntan a menudo por qué predijo que todos se vestirían un mono u overol en 2010. Hoyle tuvo la visión de un mundo en donde todos trabajarían tres días a la semana y tendrían coches eléctricos.
Estas ideas coloridas de su libro de niños de 1972, titulado "2010: Viviendo en el Futuro", fomentó una campaña en Facebook para encontrarlo. Su trabajo ahora se ha reimpreso con el año del título corregido a 2011.
"Me han criticado porque dije que la gente se vestiría con monos u overoles", explica Hoyle, el hijo de un reconocido astrónomo y autor de ciencia ficción, Fred Hoyle. "No utilizamos esas prendas, pero para mí la idea de las mismas tiene que ver con la restricción de las libertades".
El libro de Hoyle es un producto de su tiempo: el proceso hacia una sociedad planeada con énfasis en la vida comunitaria.
El autor también predijo un uso generalizado de "teléfonos con visor" y el poder hacer las compras de alimentos por internet.
Hoyle es parte de una larga tradición de autores de ciencia ficción que han probado la suerte de la futurología, la disciplina de mapear el futuro.
"Si vamos hacia atrás un par de años en términos de ciencia ficción y fantasía, encontraremos muchas simulaciones brillantes de futuros que han ocurrido", dice Richard Rhodes, autor de Visiones de la Tecnología: Un Siglo de Debate Vital sobre Máquinas, Sistemas y el Mundo Humano.


Lo que sí se cumplió
Otra ilustración de Geoffrey Hoyle en donde predice restricciones en la forma de vestirnos.
Tal vez una de las piezas de futurología más celebradas de un autor de ciencia ficción fue la predicción de Arthur C Clark sobre una red de satélites en órbitas geoestacionarias (que permanecen el mismo sitio en relación a un punto fijo en la Tierra).
La idea de dichos satélites se había mencionado antes, pero Clarke fue el primero en ver las posibilidades de su uso para transmisiones y comunicaciones.
Y HG Wells estaba años delante de su tiempo, al precedir armas nucleares en 1914 y luego inspirar al físico Leo Szilard.
En tiempos más recientes, el autor David Brin predijo que habría reporteros ciudadanos, interfaces personalizadas en la web y el declive de la privacidad en su novela Tierra, de 1989, y otros trabajos.
"El mejor método para hacer predicciones es simplemente mantenerse al tanto de las tendencias de los laboratorios y centros de investigación alrededor del mundo, incluso tomar nota de cosas que podrían parecer imprácticas o tontas", dice Brin.
"Después te preguntas a tí mismo: ¿Qué tal si encontraran una manera nueva de hacer algo en particular en forma diez mil veces más rápida, poderosa o mejor? ¿Y si alguien la convirtiera en arma? ¿O la monopolizara? ¿O la comercializara, permitiéndole a millones de personas hacer esta cosa nueva, de manera rutinaria? ¿Cómo sería la sociedad si todos dieran esta nueva cosa por sentado?".
HG Wells predijo las armas nucleares 30 años antes de que surgieran.
Los esfuerzos concienzudos de la futurología van muchos años atrás. En 1931, al celebrar su 80 aniversario, el New York Times fue con varios hombres prominentes para obtener sus predicciones respecto a cómo sería la vida en 2011.
Hubo aciertos. William Mayo predijo que la esperanza de vida subiría a 70 años ó más. Otras predicciones sobre el envejecimiento de la población o la menor importancia de barreras nacionales eran prometedoras.
Pero también hubo errores, como el de Michael Pupin, el físico que predijo la distribución equitativa de la riqueza.
Un ejercicio similar sucedió en 1893, mirando hacia 1993, en una exposición en Chicago. Florida como destino turístico y los trenes rápidos estuvieron en los aciertos, pero también hubo muchas equivocaciones.
El político John J Ingalls fue uno de los más acertados cuando escribió que sería posible viajar de Nueva York a Londres en menos de un día.
Las predicciones, fracasadas o exitosas, dicen tanto acerca del tiempo cuando fueron hechas, como del futuro.
Regresemos en el tiempo al comienzo de la Guerra Fría en donde las predicciones de una guerra nuclear catastrófica fueron generalizadas.
"Es el perro que no ladró", dice Rhodes, también autor de "El Crepúsculo de la Bomba". "Para los países con armas nucleares después de la Segunda Guerra Mundial estaba muy claro que no se eliminaban las armas nucleares y no se ponían bajo control, habría una guerra nuclear inevitablemente".
"No vieron el miedo existencial profundo que esas armas indujeron en los líderes de varios países".


¿Qué nos espera en el futuro?
Es fácil equivocarse o pasar de largo un desarrollo potencial cuando un obstáculo insuperable parece estar en el camino.
A pesar de la predicción descrita en el libro de Geoffrey Hoyle, la realidad todavía difiere un poco.
Una predicción comúnmente errónea, hecha por socialistas utópicos en el siglo XIX, y que reapareció en 1893, 1931 y muchas veces más a partir de ahí, es la idea de que basta que la mecanización progrese un poco para que disfrutemos una vida de ocio.
La semana de tres días que Hoyle predecía para 2010 falló en materializarse. "La gente va a tener que trabajar mucho. Se ha dado lo contrario. La gente trabaja siete días a la semana. Tengo una visión pesimísta ahora", dice Hoyle.
Pero el autor acertó cuando predijo el rol del teléfono con visor. Y el escritorio con visor también suena familiar. "El vidrio sobre la pantalla está hecho de manera especial para que cuando escribas sobre él, la cámara le tome una fotografía a lo que escribes", decía en su libro.
Si se predijera hoy que en pocos años los elementos electrónicos clave como teléfonos, GPS y reproductores multimedia estarán incrustados en el cuerpo, probablemente no se diría nada demasiado atrevido.
"Es muy simple extrapolar la tecnología existente. Eso suele ser lo que la gente hace", dice Rhodes. "Pero los cambios realmente importantes son inevitablemente sorpresas".
La proliferación de las computadoras y el microchip entran en esta categoría, dice Tim Mack, presidente del World Future Society, la Sociedad Futura del Mundo.
"Las computadoras eran vistas simplemente como procesadoras de grandes cantidades de datos", dice Mack. "La gente pasó por alto que los chips estarían en casi todo".
La futurología es un gran negocio hoy en día. La industria de defensa la utiliza desde hace tiempo, pero ahora las usan desde empresas de tecnología hasta compañías de productos alimenticios.
Será sin duda fascinante poder leer las predicciones hechas en 2011 dentro de un siglo.



Países del mundo vulnerables ante impacto climático
James Painter
Analista


Según la OMS, cada año se pierden al menos 350 mil vidas a causa de los impactos climáticos.
En los próximos 20 años, prácticamente todos los países del mundo -incluidos todos los de América Latina- estarán muy expuestos al impacto del clima como resultado del calentamiento global, según un informe presentado este viernes en Cancún durante la Conferencia de la ONU sobre cambio climático.
El estudio de 260 páginas, elaborado por la organización independiente sin fines de lucro DARA (Development Assistance Research Associates), evalúa la vulnerabilidad de cada país de acuerdo a cuatro áreas clave: salud, desastres climáticos, pérdida de hábitat humano y tensiones económicas.
Según cifras de la Organización Mundial de la Salud (OMS), cada año se pierden al menos 350.000 vidas a causa de los impactos climáticos. De acuerdo al documento, en 2030 este número aumentará a un millón, mientras que los daños causados por los desastres naturales se multiplicarán por tres.
"Tendremos un período de alta vulnerabilidad durante los próximos 10 a 20 años", dijo el científico de Bangladesh, Saleemul-Huq, durante la presentación del informe en Cancún. "El aumento de la temperatura media que hemos visto en las últimas décadas (0.7 º C) seguramente se duplicará".
En la actualidad, dice el estudio, la mayoría de los efectos se concentran en unos 50 países de bajos ingresos, que son muy vulnerables. Entre ellos se encuentran Haití, Honduras y Nicaragua.
Sin embargo, la mitad de las pérdidas económicas que se predicen ocurrirán en los países industrializados. El informe calcula que el más afectado será Estados Unidos.


En América Latina
La ONG Germanwatch afirma que El Salvador encabeza la lista de los países que registraron más pérdidas relacionadas al clima en 2009. Esto como resultado del huracán Ida en noviembre de 2009, en el que murieron casi 200 personas y se registraron millones de dólares en pérdidas. Las cifras de este informe toman en cuenta el tamaño de la población del país y su economía.
Se prevé que Bolivia pase de 'altamente vulnerable' a 'gravemente vulnerable', debido a temas de salud y a los impactos relacionados con el clima. Cuba, República Dominicana, Ecuador, El Salvador y Venezuela están clasificados como altamente vulnerables.
En un estudio de casos especiales, República Dominicana es descrita como muy vulnerable a condiciones climáticas extremas, por su clima tropical intenso y los huracanes.
"A diferencia de otros países de la región que se encuentran en peligro, como México, República Dominicana ha registrado daños humanos y económicos muy altos debido a las inundaciones y las tormentas en las últimas dos décadas". Hay una estrecha relación, dicen los autores, entre su vulnerabilidad y los niveles de pobreza.
Incluso países con más recursos, como México, Chile y Argentina se volverán muy vulnerables en al menos una categoría para el año 2030, según el informe.


Acciones para limitar daños
Pero los autores no quieren dar un "mensaje de fatalidad y tristeza". Por ello describen 50 acciones que pueden llevarse a cabo para limitar los daños causados por los efectos del cambio climático.
En especial, insisten en que los sistemas locales de alerta temprana y el mantenimiento de la infraestructura de monitoreo pueden ayudar a reducir las pérdidas por desastres meteorológicos. Esto es de gran relevancia para los países de bajos ingresos, en donde ocurren 90% de las muertes relacionadas con desastres naturales.
La vulnerabilidad de los países al cambio climático es un tema delicado en la actual ronda de negociaciones en Cancún. El carácter prioritario para recibir dinero de países desarrollados lo tienen África, pequeñas islas y países menos desarrollados.
La vulnerabilidad de los países al cambio climático es un tema delicado en la cumbre de Cancún.
Sin embargo, varios países altamente vulnerables no figuran como prioridades, como por ejemplo Pakistán, en donde la ONU asegura que murieron 1.600 personas y 14 millones resultaron afectados como consecuencia de las inundaciones de este año. Tampoco se incluyen entre las prioridades a regiones como América Central.
Otro informe publicado este viernes en Cancún resalta precisamente la vulnerabilidad de América Central. La ONG Germanwatch afirma que El Salvador encabeza la lista de los países que registraron más pérdidas relacionadas al clima en 2009.
Esto como resultado del huracán Ida en noviembre de 2009, en el que murieron casi 200 personas y se registraron millones de dólares en pérdidas. Las cifras de este informe toman en cuenta el tamaño de la población del país y su economía.
Cuatro países centroamericanos aparecen en la lista de los diez países más afectados por fenómenos meteorológicos extremos desde 1990 hasta 2009: Honduras (3), Nicaragua (4), Haití (6) y República Dominicana (8).
Bangladesh fue el más afectado, seguido por Birmania.

Cambio climático: sorpresa solar
BBC Ciencia


La influencia del Sol en el calentamiento global puede haber sido sobreestimada, según un nuevo estudio publicado en la revista Nature.
La actividad solar fluctúa en ciclos de 11 años.
La actividad solar aumenta y disminuye en un ciclo de 11 años. De modo que, en teoría, la cantidad de radiación solar que llega a la Tierra debe ser menor durante la fase baja del ciclo.
El estudio fue realizado entre 2004 y 2007, cuando la actividad solar estaba en su período menor.
Los investigadores constataron que la luz ultravioleta efectivamente disminuyó, pero, contrariamente a lo esperado, la luz en la parte visible del espectro aumentó, causando un incremento en la temperatura.
"No podemos extrapolar"
Los nuevos datos importan fundamentalmente por el debate en torno al impacto de la actividad humana en el calentamiento global.
Los escépticos señalan que la temperatura en la Tierra oscila de acuerdo a variaciones en la actividad solar.
No podemos extrapolar a partir de un período de tres años
¿Permite el estudio concluir que el Sol no influye en el calentamiento global como se esperaba?
"No podemos extrapolar a partir de un período de tres años, no podemos siquiera afirmar que algo similar haya ocurrido en anteriores ciclos solares", dijo a la BBC la jefa del equipo de investigadores, Joanna Haigh, del Imperial College en Londres.
Haigh y sus colegas afirman que podría ser necesario revisar la forma en que los actuales modelos computacionales consideran la influencia del Sol en el aumento de la temperatura en la Tierra.
Pero al mismo tiempo aclaran que los nuevos datos no afectan la posición generalmente aceptada de que la principal causa del cambio climático es la producción de gases de efecto invernadero por la actividad humana.
El Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) concluyó que las emisiones causadas por la humanidad en el siglo XX tuvieron un impacto diez veces mayor en el aumento de temperatura que el leve incremento registrado en la actividad solar.


El crucial satélite SORCE
Uno de los factores que más varía en el ciclo solar es la radiación ultravioleta. Es difícil medirla en la Tierra, porque es absorbida en gran parte por la atmósfera y por eso se utilizan satélites.
Los datos provienen del satélite SORCE, que monitorea la radiación solar. (Foto: NASA)
Uno de los satélites dedicado a medir la actividad solar es el llamado Experimento sobre Radiación Solar y Clima (Solar Radiation and Climate Experiment o SORCE) lanzado por la NASA en 2003, cuyos datos son recopilados y analizados por la Universidad de Colorado, en Boulder, Estados Unidos.
Los instrumentos a bordo del satélite miden cambios en la energía emitida por el Sol, distinguiendo los distintos componentes del espectro, desde la luz infrarroja a la ultravioleta, pasando por la visible.
La diferencia en el comportamiento de la radiación ultravioleta y la luz visible no había sido constatada por otros satélites. ¿Significa esto que SORCE no es preciso, que es mejor o simplemente que sus observaciones son válidas sólo para esta etapa del ciclo solar?
El satélite SORCE continúa registrando datos y puede ser que en el futuro se pueda determinar con mayor precisión si los modelos deben ser revisados o si estos tres años corresponden a un ciclo solar inusual.

El volcán, los terremotos y el cambio climático
Laura Plitt
BBC Mundo, Medio Ambiente

Si bien los científicos aseguran que el cambio climático provocará más desastres naturales, no es posible establecer un vínculo directo entre la erupción del volcán islandés y el calentamiento global.
Uno de los temas que más controversia ha causado en relación al cambio climático es la conexión que existe -o no- entre el calentamiento global y el incremento de desastres naturales.
La erupción del volcán en Islandia, sumada a los terremotos en China, Chile, México y Haití, que dejaron un total de miles de muertos, volvió a poner en el centro del debate este vínculo que, para muchos, es pura especulación y para otros, una amenaza que hay que considerar.
Se producirán más inundaciones, más lluvias, más deslaves, pero nunca podrás atribuir al cambio climático éste o aquél desastre natural en particular
Una serie de estudios publicados esta semana por la Royal Society de Londres, en el Reino Unido, concluye que hay suficiente evidencia como para afirmar que el cambio climático provocará una mayor incidencia de terremotos, erupciones volcánicas, inundaciones, deslaves y demás desastres naturales.
En vistas de la información disponible, los científicos que elaboraron estos documentos exhortaron al Panel Intergubernamental de Cambio Climático a "investigar este tema de forma más explícita en las evaluaciones futuras del impacto del cambio climático antropogénico en la geósfera, junto con los potenciales peligros que pueda ocasionar".
La conclusión es que a medida que cambia el clima, aumenta la probabilidad de que se produzcan desastres. "Es básicamente un problema estadístico", le dijo a BBC Mundo David Pyle, Profesor de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford, y uno de los editores de la publicación. "Se producirán más inundaciones, más lluvias, más deslaves, pero nunca podrás atribuir al cambio climático éste o aquél desastre natural en particular".


La causa
Muchos volcanes de América del Sur, por dar un caso, están cubiertos por hielos. Si el cambio climático hace retroceder a estos glaciares, los volcanes se volverán más susceptibles a los deslaves y la erosión
Todo se reduce a un problema de presión. Según los expertos, el calentamiento puede generar un desastre, como un terremoto, por ejemplo, por la forma en que puede movilizar grandes cantidades de masa en la superficie de la Tierra.
El derretimiento de los glaciares y la elevación del nivel de los mares cambian la distribución de enormes cantidades de agua, que liberan y aumentan la presión en los suelos. Estos cambios de presión aumentan la posibilidad de movimientos sísmicos y rupturas.
"Muchos volcanes de América del Sur, por dar un caso, están cubiertos por hielos. Si el cambio climático hace retroceder a estos glaciares, los volcanes se volverán más susceptibles a los deslaves y la erosión", explica Pyle. "Como consecuencia, esto puede dar lugar a inundaciones", añade el vulcanólogo.
En opinión de Bill McGuire, del Centro de Investigación de Desastres del University College de Londres, autor de uno de los estudios publicados por la Royal Society, los cambios que menciona Pyle pueden ocurrir en las próximas décadas o siglos y no dentro de miles de años, dependiendo de la velocidad con que ocurra el aumento del nivel de los océanos.


¿Beneficios?
La otra cara de la moneda es cómo los desastres naturales afectan a su vez al cambio climático.
En el caso del volcán Eyjafjallajokull de Islandia, su impacto, según Pyle, es mínimo. Las cenizas del volcán forzaron a interrumpir un sinnúmero de vuelos.

Por lo general, las erupciones volcánicas, si son importantes, contribuyen a disminuir la temperatura, algo que desde el punto de vista del calentamiento global es beneficioso.
Pero "por el momento", señala Pyle "no hay evidencia de que el volcán esté liberando una gran cantidad de gas en la atmósfera, que es un factor clave en cuanto al cambio climático".
Al no haber emsiones de gas, no hay enfriamiento. "Eventualmente, en los próximos días o meses, las cenizas desaparecerán de la atmósfera sin provocar efectos a largo plazo", concluyó el experto.


Se calientan los lagos del mundo
Laura Plitt
BBC Mundo, Medio Ambiente


El lago Tahoe, en la Sierra Nevada, en el oeste de Estados Unidos, fue uno de los 167 lagos cuyas temperaturas registraron los científicos de la NASA.
Desde hace un cuarto de siglo, los lagos del mundo se están calentando a razón de cerca de medio grado por década (0,45º C), según un estudio llevado a cabo por investigadores de la NASA.
Este incremento, que los científicos observaron después de registrar, con tecnología satelital, la temperatura de 167 lagos de todo el planeta no se produjo de forma pareja.
El aumento de la temperatura fue más marcado en las latitudes del norte y hacia los polos que en las regiones tropicales
Al igual que sucede con la atmósfera terrestre, "el aumento de la temperatura fue más marcado en las latitudes del norte y hacia los polos, que en las regiones tropicales", le explicó a BBC Mundo Simon Hook, uno de los autores del estudio.
El aumento más importante se vio en los lagos del Norte de Europa, con cambios menos pronunciados en el sureste del continente, mientras que se registraron valores superiores en las regiones de Siberia, Mongolia y el norte de China.
En América del sur, al igual que en los trópicos, el incremento fue menos marcado: en el lago Titicaca -ubicado entre Bolivia y Perú- el aumento fue de 0,16º C por década, una tendencia significativa desde el punto de vista estadístico, mientras que en lago Chocón, en Argentina, el aumento -que no fue significativo para las estadísticas- fue de 0,26º C.


Pocos grados, muchos cambios
Los lagos de América del Sur, como por ejemplo el Titicaca, no registraron cambios marcados.
A simple vista este aumento general puede parecer pequeño. Sin embargo, incluso un cambio de esta magnitud puede tener serias consecuencias para los ecosistemas de los lagos.
"Si piensas que este aumento tiene lugar cada década, después de varias décadas ya tienes un calentamiento importante", dijo Hook. "Esto puede afectar cuándo el lago se congela o en qué momento se derrite y, además, puede tener un impacto sobre las comunidades de plantas y animales que viven allí", añadió.
Uno de los cambios que puede ocurrir a raíz del aumento de la temperatura del agua es que las algas crezcan de manera desproporcionada. Esto puede hacer que el agua contenga nutrientes en exceso y se torne tóxica para los peces.
Por otra parte, un agua más cálida puede facilitar la proliferación de especies invasoras, a la vez que deteriorar el desarrollo de las poblaciones de peces y plantas nativas.


Confirmación independiente
El estudio es el primero a nivel global que toma en consideración la temperatura del agua de los lagos más importantes del mundo.
Su valor, explica Philipp Schneider, otro de los investigadores involucrados en la investigación, es que constituye "una fuente nueva e independiente para evaluar el cambio climático en tierra firme en todo el mundo".
"La ventaja también es que gracias a la medición satelital podemos mirar a todos los lagos del mundo", añade Hook, ya que cuando se toman mediciones de la temperatura de la atmósfera se restringen las posibilidades a los sitios en lo que hay estaciones meteorológicas para hacer estas mediciones.