jueves, 10 de febrero de 2011

Calentamiento reduce cantidad de fitoplancton
Redacción
BBC Mundo


El fitoplancton, en sus múltiples variedades, es esencial para la vida marina.
La cantidad de fitoplancton (esas pequeñísimas plantas marinas) en las capas superiores de los océanos se ha reducido dramáticamente en el último siglo, señaló un estudio llevado a cabo en Canadá.
Según los investigadores, esta reducción parece estar relacionada con el aumento de la temperatura de las aguas.
Esta caída -de cerca de 1% al año- fue constatada después de analizar los récords de transparencia del agua marina, que se ve afectada por la presencia de estas plantas.
"Creemos que lo que está sucediendo es que, a medida que se calientan las aguas, los océanos se están estratificando más", le dijo a la BBC Daniel Boyce, de la Universidad de Dalhousie, en Halifax, Nueva Escocia, Canadá.
"Las plantas necesitan la luz del sol que viene de arriba y los nutrientes que vienen de abajo, y si el océano se está estratificando, hay menos cantidad de nutrientes", añadió el investigador.
La disminución de la cantidad de fitoplancton es importante, dicen los científicos, ya que constituye la base de la cadena alimenticia marina.
Por lo general, el fitoplancton es consumido por el zooplancton, que a su vez, es el alimento de los peces pequeños y otros animales.


Otros factores
La pérdida de fitoplancton está ocurriendo en la mayor parte del planeta, con la excepción del Océano Índico. Por otra parte, se registró un aumento en las costas, a donde llegan los residuos de los fertilizantes agrícolas que incrementan la cantidad de nutrientes en el agua.
Lógicamente, si hubo un aumento de la pesca, tuvo que haber un incremento del zooplancton y esto, pudo haber generado una declinación en el fitoplancton
Sin embargo, el patrón no es parejo. Aunque la tendencia es a la disminución, hay variaciones en algunos años e incluso en décadas.
Muchas de estas variaciones están vinculadas a los ciclos naturales de las temperaturas en los océanos, entre los que se incluye la corriente de El Niño y las oscilación del Atlántico Norte y del Ártico.
Durante estos ciclos, cuando las aguas están más calientes, los científicos notaron una reducción el crecimiento del plancton, mientras que éste abunda en los períodos en los que el agua se enfría.
Según Carl-Gustaf Lundin, director del Programa Marino de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN), hay otros factores que pueden haber influido en la disminución de la cantidad de plancton, como por ejemplo la gran expansión de la pesca en aguas abiertas, ocurrida en el último siglo.
"Lógicamente, si hubo un aumento de la pesca, tuvo que haber un incremento del zooplancton, y esto, pudo haber generado una declinación en el fitoplancton", dijo Lundin.


Panorama complejo
Durante la fotosíntesis, el fitoplancton absorbe CO2 del aire.
Si la tendencia es real, podría acelerar el calentamiento, señalaron los autores del estudio, ya que el proceso de fotosíntesis del fitoplancton retira dióxido de carbono de la atmósfera y produce oxígeno.
Si el planeta continúa calentándose, siguiendo las proyecciones de los modelos climáticos, el fitoplancton debería seguir reduciéndose.
Sin embargo, para Daniel Boyce, la cuestión no es tan sencilla.
"Es tentador decir que continuará el declive, pero, por otra parte, podría haber otros factores detrás del cambio. Por eso no creo que podamos afirmar categóricamente que 'el aumento de la temperatura contribuirá a la disminución del fitoplancton'".


 
La futurología: el arte de saber qué sucederá

Finlo Rohrer
BBC, Washington


Un libro de 1972 que predijo cómo sería la vida en 2010 ha sido impreso nuevamente después de atraer una gran cantidad de seguidores, pero ¿qué tan difícil es predecir el futuro?
El vuelo barato fue otra de las predicciones de Geoffrey Hoyle, como muestra esta ilustración de su libro.
Al autor, Geoffrey Hoyle, le preguntan a menudo por qué predijo que todos se vestirían un mono u overol en 2010. Hoyle tuvo la visión de un mundo en donde todos trabajarían tres días a la semana y tendrían coches eléctricos.
Estas ideas coloridas de su libro de niños de 1972, titulado "2010: Viviendo en el Futuro", fomentó una campaña en Facebook para encontrarlo. Su trabajo ahora se ha reimpreso con el año del título corregido a 2011.
"Me han criticado porque dije que la gente se vestiría con monos u overoles", explica Hoyle, el hijo de un reconocido astrónomo y autor de ciencia ficción, Fred Hoyle. "No utilizamos esas prendas, pero para mí la idea de las mismas tiene que ver con la restricción de las libertades".
El libro de Hoyle es un producto de su tiempo: el proceso hacia una sociedad planeada con énfasis en la vida comunitaria.
El autor también predijo un uso generalizado de "teléfonos con visor" y el poder hacer las compras de alimentos por internet.
Hoyle es parte de una larga tradición de autores de ciencia ficción que han probado la suerte de la futurología, la disciplina de mapear el futuro.
"Si vamos hacia atrás un par de años en términos de ciencia ficción y fantasía, encontraremos muchas simulaciones brillantes de futuros que han ocurrido", dice Richard Rhodes, autor de Visiones de la Tecnología: Un Siglo de Debate Vital sobre Máquinas, Sistemas y el Mundo Humano.


Lo que sí se cumplió
Otra ilustración de Geoffrey Hoyle en donde predice restricciones en la forma de vestirnos.
Tal vez una de las piezas de futurología más celebradas de un autor de ciencia ficción fue la predicción de Arthur C Clark sobre una red de satélites en órbitas geoestacionarias (que permanecen el mismo sitio en relación a un punto fijo en la Tierra).
La idea de dichos satélites se había mencionado antes, pero Clarke fue el primero en ver las posibilidades de su uso para transmisiones y comunicaciones.
Y HG Wells estaba años delante de su tiempo, al precedir armas nucleares en 1914 y luego inspirar al físico Leo Szilard.
En tiempos más recientes, el autor David Brin predijo que habría reporteros ciudadanos, interfaces personalizadas en la web y el declive de la privacidad en su novela Tierra, de 1989, y otros trabajos.
"El mejor método para hacer predicciones es simplemente mantenerse al tanto de las tendencias de los laboratorios y centros de investigación alrededor del mundo, incluso tomar nota de cosas que podrían parecer imprácticas o tontas", dice Brin.
"Después te preguntas a tí mismo: ¿Qué tal si encontraran una manera nueva de hacer algo en particular en forma diez mil veces más rápida, poderosa o mejor? ¿Y si alguien la convirtiera en arma? ¿O la monopolizara? ¿O la comercializara, permitiéndole a millones de personas hacer esta cosa nueva, de manera rutinaria? ¿Cómo sería la sociedad si todos dieran esta nueva cosa por sentado?".
HG Wells predijo las armas nucleares 30 años antes de que surgieran.
Los esfuerzos concienzudos de la futurología van muchos años atrás. En 1931, al celebrar su 80 aniversario, el New York Times fue con varios hombres prominentes para obtener sus predicciones respecto a cómo sería la vida en 2011.
Hubo aciertos. William Mayo predijo que la esperanza de vida subiría a 70 años ó más. Otras predicciones sobre el envejecimiento de la población o la menor importancia de barreras nacionales eran prometedoras.
Pero también hubo errores, como el de Michael Pupin, el físico que predijo la distribución equitativa de la riqueza.
Un ejercicio similar sucedió en 1893, mirando hacia 1993, en una exposición en Chicago. Florida como destino turístico y los trenes rápidos estuvieron en los aciertos, pero también hubo muchas equivocaciones.
El político John J Ingalls fue uno de los más acertados cuando escribió que sería posible viajar de Nueva York a Londres en menos de un día.
Las predicciones, fracasadas o exitosas, dicen tanto acerca del tiempo cuando fueron hechas, como del futuro.
Regresemos en el tiempo al comienzo de la Guerra Fría en donde las predicciones de una guerra nuclear catastrófica fueron generalizadas.
"Es el perro que no ladró", dice Rhodes, también autor de "El Crepúsculo de la Bomba". "Para los países con armas nucleares después de la Segunda Guerra Mundial estaba muy claro que no se eliminaban las armas nucleares y no se ponían bajo control, habría una guerra nuclear inevitablemente".
"No vieron el miedo existencial profundo que esas armas indujeron en los líderes de varios países".


¿Qué nos espera en el futuro?
Es fácil equivocarse o pasar de largo un desarrollo potencial cuando un obstáculo insuperable parece estar en el camino.
A pesar de la predicción descrita en el libro de Geoffrey Hoyle, la realidad todavía difiere un poco.
Una predicción comúnmente errónea, hecha por socialistas utópicos en el siglo XIX, y que reapareció en 1893, 1931 y muchas veces más a partir de ahí, es la idea de que basta que la mecanización progrese un poco para que disfrutemos una vida de ocio.
La semana de tres días que Hoyle predecía para 2010 falló en materializarse. "La gente va a tener que trabajar mucho. Se ha dado lo contrario. La gente trabaja siete días a la semana. Tengo una visión pesimísta ahora", dice Hoyle.
Pero el autor acertó cuando predijo el rol del teléfono con visor. Y el escritorio con visor también suena familiar. "El vidrio sobre la pantalla está hecho de manera especial para que cuando escribas sobre él, la cámara le tome una fotografía a lo que escribes", decía en su libro.
Si se predijera hoy que en pocos años los elementos electrónicos clave como teléfonos, GPS y reproductores multimedia estarán incrustados en el cuerpo, probablemente no se diría nada demasiado atrevido.
"Es muy simple extrapolar la tecnología existente. Eso suele ser lo que la gente hace", dice Rhodes. "Pero los cambios realmente importantes son inevitablemente sorpresas".
La proliferación de las computadoras y el microchip entran en esta categoría, dice Tim Mack, presidente del World Future Society, la Sociedad Futura del Mundo.
"Las computadoras eran vistas simplemente como procesadoras de grandes cantidades de datos", dice Mack. "La gente pasó por alto que los chips estarían en casi todo".
La futurología es un gran negocio hoy en día. La industria de defensa la utiliza desde hace tiempo, pero ahora las usan desde empresas de tecnología hasta compañías de productos alimenticios.
Será sin duda fascinante poder leer las predicciones hechas en 2011 dentro de un siglo.


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