jueves, 10 de febrero de 2011


El volcán, los terremotos y el cambio climático
Laura Plitt
BBC Mundo, Medio Ambiente

Si bien los científicos aseguran que el cambio climático provocará más desastres naturales, no es posible establecer un vínculo directo entre la erupción del volcán islandés y el calentamiento global.
Uno de los temas que más controversia ha causado en relación al cambio climático es la conexión que existe -o no- entre el calentamiento global y el incremento de desastres naturales.
La erupción del volcán en Islandia, sumada a los terremotos en China, Chile, México y Haití, que dejaron un total de miles de muertos, volvió a poner en el centro del debate este vínculo que, para muchos, es pura especulación y para otros, una amenaza que hay que considerar.
Se producirán más inundaciones, más lluvias, más deslaves, pero nunca podrás atribuir al cambio climático éste o aquél desastre natural en particular
Una serie de estudios publicados esta semana por la Royal Society de Londres, en el Reino Unido, concluye que hay suficiente evidencia como para afirmar que el cambio climático provocará una mayor incidencia de terremotos, erupciones volcánicas, inundaciones, deslaves y demás desastres naturales.
En vistas de la información disponible, los científicos que elaboraron estos documentos exhortaron al Panel Intergubernamental de Cambio Climático a "investigar este tema de forma más explícita en las evaluaciones futuras del impacto del cambio climático antropogénico en la geósfera, junto con los potenciales peligros que pueda ocasionar".
La conclusión es que a medida que cambia el clima, aumenta la probabilidad de que se produzcan desastres. "Es básicamente un problema estadístico", le dijo a BBC Mundo David Pyle, Profesor de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford, y uno de los editores de la publicación. "Se producirán más inundaciones, más lluvias, más deslaves, pero nunca podrás atribuir al cambio climático éste o aquél desastre natural en particular".


La causa
Muchos volcanes de América del Sur, por dar un caso, están cubiertos por hielos. Si el cambio climático hace retroceder a estos glaciares, los volcanes se volverán más susceptibles a los deslaves y la erosión
Todo se reduce a un problema de presión. Según los expertos, el calentamiento puede generar un desastre, como un terremoto, por ejemplo, por la forma en que puede movilizar grandes cantidades de masa en la superficie de la Tierra.
El derretimiento de los glaciares y la elevación del nivel de los mares cambian la distribución de enormes cantidades de agua, que liberan y aumentan la presión en los suelos. Estos cambios de presión aumentan la posibilidad de movimientos sísmicos y rupturas.
"Muchos volcanes de América del Sur, por dar un caso, están cubiertos por hielos. Si el cambio climático hace retroceder a estos glaciares, los volcanes se volverán más susceptibles a los deslaves y la erosión", explica Pyle. "Como consecuencia, esto puede dar lugar a inundaciones", añade el vulcanólogo.
En opinión de Bill McGuire, del Centro de Investigación de Desastres del University College de Londres, autor de uno de los estudios publicados por la Royal Society, los cambios que menciona Pyle pueden ocurrir en las próximas décadas o siglos y no dentro de miles de años, dependiendo de la velocidad con que ocurra el aumento del nivel de los océanos.


¿Beneficios?
La otra cara de la moneda es cómo los desastres naturales afectan a su vez al cambio climático.
En el caso del volcán Eyjafjallajokull de Islandia, su impacto, según Pyle, es mínimo. Las cenizas del volcán forzaron a interrumpir un sinnúmero de vuelos.

Por lo general, las erupciones volcánicas, si son importantes, contribuyen a disminuir la temperatura, algo que desde el punto de vista del calentamiento global es beneficioso.
Pero "por el momento", señala Pyle "no hay evidencia de que el volcán esté liberando una gran cantidad de gas en la atmósfera, que es un factor clave en cuanto al cambio climático".
Al no haber emsiones de gas, no hay enfriamiento. "Eventualmente, en los próximos días o meses, las cenizas desaparecerán de la atmósfera sin provocar efectos a largo plazo", concluyó el experto.


Se calientan los lagos del mundo
Laura Plitt
BBC Mundo, Medio Ambiente


El lago Tahoe, en la Sierra Nevada, en el oeste de Estados Unidos, fue uno de los 167 lagos cuyas temperaturas registraron los científicos de la NASA.
Desde hace un cuarto de siglo, los lagos del mundo se están calentando a razón de cerca de medio grado por década (0,45º C), según un estudio llevado a cabo por investigadores de la NASA.
Este incremento, que los científicos observaron después de registrar, con tecnología satelital, la temperatura de 167 lagos de todo el planeta no se produjo de forma pareja.
El aumento de la temperatura fue más marcado en las latitudes del norte y hacia los polos que en las regiones tropicales
Al igual que sucede con la atmósfera terrestre, "el aumento de la temperatura fue más marcado en las latitudes del norte y hacia los polos, que en las regiones tropicales", le explicó a BBC Mundo Simon Hook, uno de los autores del estudio.
El aumento más importante se vio en los lagos del Norte de Europa, con cambios menos pronunciados en el sureste del continente, mientras que se registraron valores superiores en las regiones de Siberia, Mongolia y el norte de China.
En América del sur, al igual que en los trópicos, el incremento fue menos marcado: en el lago Titicaca -ubicado entre Bolivia y Perú- el aumento fue de 0,16º C por década, una tendencia significativa desde el punto de vista estadístico, mientras que en lago Chocón, en Argentina, el aumento -que no fue significativo para las estadísticas- fue de 0,26º C.


Pocos grados, muchos cambios
Los lagos de América del Sur, como por ejemplo el Titicaca, no registraron cambios marcados.
A simple vista este aumento general puede parecer pequeño. Sin embargo, incluso un cambio de esta magnitud puede tener serias consecuencias para los ecosistemas de los lagos.
"Si piensas que este aumento tiene lugar cada década, después de varias décadas ya tienes un calentamiento importante", dijo Hook. "Esto puede afectar cuándo el lago se congela o en qué momento se derrite y, además, puede tener un impacto sobre las comunidades de plantas y animales que viven allí", añadió.
Uno de los cambios que puede ocurrir a raíz del aumento de la temperatura del agua es que las algas crezcan de manera desproporcionada. Esto puede hacer que el agua contenga nutrientes en exceso y se torne tóxica para los peces.
Por otra parte, un agua más cálida puede facilitar la proliferación de especies invasoras, a la vez que deteriorar el desarrollo de las poblaciones de peces y plantas nativas.


Confirmación independiente
El estudio es el primero a nivel global que toma en consideración la temperatura del agua de los lagos más importantes del mundo.
Su valor, explica Philipp Schneider, otro de los investigadores involucrados en la investigación, es que constituye "una fuente nueva e independiente para evaluar el cambio climático en tierra firme en todo el mundo".
"La ventaja también es que gracias a la medición satelital podemos mirar a todos los lagos del mundo", añade Hook, ya que cuando se toman mediciones de la temperatura de la atmósfera se restringen las posibilidades a los sitios en lo que hay estaciones meteorológicas para hacer estas mediciones.

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